El juez simplemente pierde el récord de empate de Homer mientras los Yankees logran un lugar en los playoffs

Un silencio tenso e inusual cayó sobre el Yankee Stadium en un momento que, en circunstancias normales, habría producido un ruido atronador. El juego estaba empatado en la novena entrada cuando los Yankees se enfrentaron a los Medias Rojas de Boston, su rival más feroz, y el toletero que todos habían venido a ver estaba entrando en la caja de bateo.

Con el bateador, Aaron Judge, necesitando solo un jonrón más para empatar el récord de la Liga Americana de Roger Maris de 61 en una sola temporada, una multitud de más de 43,000 parecía contener la respiración.

Mientras Judge miraba a Matt Barnes, un relevista de los Medias Rojas, los fanáticos se pusieron de pie y se inclinaron hacia adelante también, concentrándose tanto en el momento que fue como si se hubieran olvidado de animar.

“Lo noté”, dijo Alex Cora, el gerente de los Medias Rojas sobre la falta de ruido. “Quiero decir, todos lo notaron. Se puso muy silencioso en cada lanzamiento”.

Muchos de los fanáticos sostenían sus teléfonos con cámara para grabar lo que esperaban que se convirtiera en un momento histórico, lo que tal vez provocó la inquietante falta de aplausos, especialmente en el área detrás del plato. Pero luego Judge desenrolló su poderoso swing en una bola rápida alta de 96 millas por hora, enviando la bola volando hacia el aire y profundamente hacia el jardín central.

El silencio se transformó brevemente en un rugido antes de volver a quedarse en silencio cuando Kiké Hernández, el jardinero central de Boston, se acomodó debajo del balón. Lo atrapó en la pista de advertencia a pocos metros de Monument Park, donde una placa honra a Maris junto con todos los demás grandes de los Yankees.

“Pensé que habría sido bastante llamativo dejarlo en Monument Park”, dijo el gerente de los Yankees, Aaron Boone, sobre el largo viaje.

No fue así, y Judge, quien se fue de 2-0 con un ponche y tres bases por bolas, frustrantemente se quedó un jonrón detrás de la codiciada marca de Maris. Pero una entrada después de que Judge se quedara corto, Josh Donaldson conectó un sencillo al jardín izquierdo, anotó a Marwin González y le dio a los Yankees una dramática victoria por 5-4. Fue su octava victoria en diez juegos, y con ella el equipo aseguró al menos un comodín en la postemporada de este año.

Con la derrota de Toronto ante Tampa Bay el jueves, la ventaja de los Yankees sobre los Blue Jays en la División Este de la Liga Americana aumentó a siete juegos y medio con 13 por jugar, pero su celebración posterior al juego fue bastante silenciosa.

“Tenemos el objetivo final de ganar nuestra división y prepararnos para la postemporada”, dijo Judge, quien agregó que no creía haber golpeado la pelota de Barnes lo suficientemente bien como para que saliera. “Pero este es el paso número uno de muchos pasos por venir, eso es seguro”.

Antes del juego, Cora había prometido que los Medias Rojas desafiarían a Judge, diciendo que no buscarían darle boletos intencionalmente, ni lanzar alrededor de él tampoco. Pero los fanáticos sin duda sintieron que ese era el caso en la primera entrada, cuando Michael Wacha, el abridor veterano de Boston, caminó a Judge en cuatro lanzamientos, provocando abucheos sostenidos de la multitud.

Judge llegó al juego 0 de 14 contra Wacha, con 9 ponches, por lo que Wacha tenía todas las razones para sentirse seguro de que podría sacar a Judge, incluso si el toletero de los Yankees lidera la Liga Americana en promedio de bateo, con .316.

Wacha volvió a dar base por bolas a Judge en la tercera entrada, lo que provocó más abucheos, pero tanto Cora como Wacha descartaron la idea de que había sido intencional y culparon a Wacha que luchaba con su mecánica, lo que provocó problemas de control.

“Definitivamente no”, dijo Wacha sobre si las caminatas fueron por diseño. “No me gustan las bases por bolas de apertura, no me gusta golpear a los muchachos. Ese es mi modus operandi para lanzar bien, es atacar a los muchachos”.

Los fanáticos se mostraron escépticos y su frustración crecía con cada pelota lanzada fuera de la zona. Cora notó que Judge, un talento completo en el plato, es un experto en despedir lanzamientos malos.

La declaración de intenciones de Cora antes de ese juego, que le lanzarían a Judge, finalmente se confirmó en el quinto, cuando Wacha golpeó duro al toletero con corredores en primera y segunda y un out. Judge se ponchó con un swing en un cambio de 1-2. Era la décima vez en 15 turnos al bate en su carrera que Wacha había enviado a Judge de regreso al banquillo de esa manera.

En el séptimo, John Schreiber, un relevista de Boston, concedió un doblete inicial a Kyle Higashioka, lo que significó que Judge llegaría al plato con la primera base abierta y los Medias Rojas arriba, 4-3. No era momento para bravatas. Lo más prudente fue caminar a Judge, y Schreiber lo hizo en cinco lanzamientos cautelosos.

Barnes se hizo cargo en el noveno y enfrentó a Judge con las bases vacías y un out, diciendo más tarde que nunca consideró lanzar a su alrededor.

“Con el debido respeto a Aaron Judge, él es una gran persona y está teniendo una temporada increíble”, dijo Barnes, “Estoy tratando de sacarlo. Francamente no me importa la historia. Tenemos un juego de pelota que ganar y si permito un jonrón, el juego de pelota se acaba”.

Judge, cuya búsqueda de Maris ha cautivado al béisbol, no contribuyó con ningún hit, pero hizo una excelente jugada defensiva con el marcador empatado en la novena entrada, demostrando su habilidad general en el campo de béisbol. Tommy Pham conectó un sencillo al jardín derecho y cometió el error de desafiar el brazo de Judge tratando de estirarlo en un doble. Judge acorraló el balón e hizo un tiro láser a segunda, que Cora notó que era el tipo de jugada que hace un jugador que espera ganar el premio al Jugador Más Valioso.

Los equipos están programados para enfrentarse tres veces más en el Yankee Stadium, y basado en el encuentro del jueves, Judge puede ver uno o dos lanzamientos para batear, pero puede que no. Boston está al final de una mala temporada en la que no llegará a los playoffs, pero Cora insistió en que el equipo todavía está tratando de ganar. Eso significa desafiar a Judge cuando sea el momento adecuado y tener cuidado cuando no lo sea.

“El juego estaba en juego y le lanzamos”, dijo Cora casi desafiante. “Esto no se trata de ser arrogante o, ‘Esto es lo que hacemos.’ Pero esto es lo que hacemos, y él es muy bueno despidiendo lanzamientos”.

Tyler Kepner y Jesús Jiménez reportaje contribuido.

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