Los bancos centrales aceptan el dolor ahora, temen algo peor más adelante

Un día después de que la Reserva Federal elevara drásticamente las tasas de interés y señalara que vendrán más, los bancos centrales de Asia y Europa hicieron lo mismo el jueves, librando sus propias campañas para aplastar un brote de inflación que está atormentando a los consumidores y preocupando a los políticos de todo el mundo.

Los banqueros centrales normalmente se mueven lentamente. Eso se debe a que sus herramientas de política son contundentes y funcionan con retraso. Los aumentos de las tasas de interés que se están produciendo desde Washington hasta Yakarta necesitarán meses para filtrarse en toda la economía mundial y surtir pleno efecto. Jerome H. Powell, el presidente de la Fed, una vez formulación de políticas similar a caminar por una habitación amueblada con las luces apagadas: vas despacio para evitar un desenlace doloroso.

Sin embargo, los funcionarios, aprendiendo de una historia que ha ilustrado los peligros de demorarse demasiado en acabar con los aumentos de precios, han decidido que ya no pueden darse el lujo de la paciencia.

La inflación ha sido implacablemente rápida durante un año y medio. Cuanto más tiempo siga siendo así, mayor será el riesgo de que se convierta en una característica permanente de la economía. Los contratos de trabajo podrían comenzar a tener en cuenta los aumentos del costo de vida, las empresas podrían comenzar a aumentar los precios de manera rutinaria y la inflación podría convertirse en parte de la estructura de la sociedad. Muchos economistas creen que eso sucedió en la década de 1970, cuando la Fed toleró aumentos de precios descontrolados durante años, lo que permitió que se arraigara una “psicología inflacionaria” que luego resultó insoportable de aplastar.

Pero la agresividad de la acción de política monetaria ahora en curso también empuja a los bancos centrales a un territorio nuevo y riesgoso. Al endurecerse rápida y simultáneamente cuando el crecimiento en China y Europa ya se está desacelerando y las presiones de la cadena de suministro están disminuyendo, los bancos centrales mundiales corren el riesgo de exagerar, advierten algunos economistas. Pueden hundir a las economías en recesiones que son más profundas de lo necesario para frenar la inflación, elevando significativamente el desempleo.

“El margen de error ahora es muy pequeño”, dijo Robin Brooks, economista jefe del Instituto de Finanzas Internacionales. “Mucho de esto se reduce al juicio y cuánto énfasis poner en el escenario de la década de 1970”.

En la década de 1970, los formuladores de políticas de la Fed elevaron las tasas de interés en un intento por controlar la inflación, pero retrocedieron cuando la economía comenzó a desacelerarse. Eso permitió que la inflación permanecer elevado durante años, y cuando los precios del petróleo se dispararon en 1979, alcanzaron niveles insostenibles. La Reserva Federal, bajo Paul A. Volcker, finalmente elevó las tasas a casi un 20 por ciento, y elevó el desempleo a más del 10 por ciento, en un esfuerzo por luchar contra los aumentos de precios.

Ese ejemplo pesa mucho en la mente de los políticos hoy en día.

“Creemos que no restaurar la estabilidad de precios significaría un dolor mucho mayor más adelante”, dijo Powell en su conferencia de prensa el miércoles, luego de que la Fed subiera las tasas tres cuartos de punto porcentual por tercera vez consecutiva. La Fed espera aumentar los costos de endeudamiento al 4,4 por ciento el próximo año en la campaña de endurecimiento más rápida desde la década de 1980.

los Banco de Inglaterra elevó las tasas de interés medio punto a 2,25 por ciento el jueves, incluso cuando dijo que el Reino Unido ya podría estar en una recesión. El Banco Central Europeo es igualmente esperado para continuar aumentando las tasas en su reunión de octubre para combatir la alta inflación, incluso cuando la guerra de Rusia en Ucrania arroja la economía de Europa a la agitación.

A medida que las principales autoridades monetarias elevan los costos de endeudamiento, sus socios comerciales hacen lo mismo, en algunos casos para evitar grandes movimientos en sus monedas que podrían hacer subir los precios de las importaciones locales o causar inestabilidad financiera. El jueves, Indonesia, Taiwán, Filipinas, Sudáfrica y Noruega elevaron las tasas, y un gran movimiento de banco central de suiza puso fin a la era de los tipos de interés bajo cero en Europa. Japón tiene una inflación comparativamente baja y mantiene las tasas bajas, pero intervino en los mercados de divisas por primera vez en 24 años el jueves para apuntalar el yen a la luz de toda la acción de sus contrapartes.

Se espera que la ola de acción del banco central tenga consecuencias, trabajando por diseño para desacelerar drásticamente tanto el comercio interconectado como las economías nacionales. La Fed, por ejemplo, prevé que sus medidas lleven el desempleo estadounidense al 4,4 % en 2023, frente al 3,7 % actual.

Los movimientos ya están comenzando a tener un impacto. El aumento de las tasas de interés está haciendo que sea más costoso pedir dinero prestado para comprar un automóvil o una casa en muchas naciones. Las tasas hipotecarias en los Estados Unidos están nuevamente por encima del 6 por ciento por primera vez desde 2008, y el mercado inmobiliario se está enfriando. Los mercados se han desmayado este año en respuesta a los duros discursos de los bancos centrales, reduciendo la cantidad de capital disponible para las grandes empresas y recortando la riqueza de los hogares.

Sin embargo, el efecto completo podría tardar meses o incluso años en sentirse.

Las tasas están subiendo desde niveles bajos, y los últimos movimientos aún no han tenido tiempo de desarrollarse por completo. En Europa continental y Gran Bretaña, la guerra en Ucrania, más que el endurecimiento monetario, está empujando a las economías hacia la recesión. Y en Estados Unidos, donde las consecuencias de la guerra son mucho menos graves, la contratación y el mercado laboral siguen siendo fuertes, al menos por ahora. El gasto de los consumidores, aunque se está desacelerando, no se está desplomando.

Es por eso que la Fed cree que tiene más trabajo por hacer para desacelerar la economía, incluso si eso aumenta el riesgo de una recesión.

“Siempre hemos entendido que restaurar la estabilidad de los precios mientras se logra un aumento relativamente modesto del desempleo y un aterrizaje suave sería un gran desafío”, dijo Powell el miércoles. “Nadie sabe si este proceso conducirá a una recesión o, de ser así, qué tan significativa sería esa recesión”.

Muchos banqueros centrales globales han descrito el estallido inflacionario de hoy como una situación en la que su credibilidad está en juego.

“Por primera vez en cuatro décadas, los bancos centrales deben demostrar cuán decididos están a proteger la estabilidad de precios”, dijo Isabel Schnabel, miembro de la junta ejecutiva del Banco Central Europeo, dijo en una conferencia de la Fed en Wyoming el mes pasado.

Pero eso no significa que el camino de la política que la Fed y sus contrapartes están forjando sea unánimemente acordado, o sin ambigüedades, que sea el correcto. Esto no es la década de 1970, han señalado algunos economistas. La inflación no se ha elevado durante tanto tiempo, las cadenas de suministro parece estar sanando y medidas de expectativas de inflación permanecer bajo control.

El Sr. Brooks, del Instituto de Finanzas Internacionales, considera que el ritmo de endurecimiento en Europa es un error, y cree que la Fed también podría exagerar en un momento en que los shocks de oferta se están desvaneciendo y los efectos completos de las medidas políticas recientes aún no se conocen. acabar.

Maurice Obstfeld, economista del Instituto Peterson de Economía Internacional y ex economista jefe del Fondo Monetario Internacional, escribió en un análisis reciente que existe el riesgo de que los bancos centrales mundiales no se presten suficiente atención unos a otros.

“Los bancos centrales claramente se están apresurando a subir las tasas de interés mientras la inflación alcanza niveles no vistos en casi dos generaciones”, escribió. “Pero puede haber demasiado de algo bueno. Ahora es el momento de que los responsables de la política monetaria levanten la cabeza y miren a su alrededor”.

Aún así, en muchos bancos centrales de todo el mundo, y claramente en la Fed de Powell, los formuladores de políticas consideran que es su deber permanecer resueltos en la lucha contra los aumentos de precios. Y eso se está traduciendo en una acción contundente ahora, independientemente de los costos inminentes e inciertos.

El Sr. Powell pudo haber advertido una vez que moverse rápidamente en una habitación oscura podría terminar dolorosamente. Pero ahora, es como si la habitación estuviera en llamas: la amenaza de un dedo del pie golpeado todavía existe, pero moverse lenta y cautelosamente corre el riesgo de un peligro aún mayor.

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